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為處理器注入 AI 靈魂 iPhone X 核心 A11 處理器的研發故事

  • 248日前
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Apple 是一家不會特別提及硬體規格的科技公司,可是各位別忘記,Apple 是以硬體起家的,在大眾繼續高談闊論 iPhone X 值不值得售高昂的價格,以及屏幕設計的問題時,為何不去細心了解它的心臟?即 Apple 全新力作,A11 Bionic CPU (下稱 A11 )。

A11 3年前始開發 靈活性最重要

A11在不停的媒體報道下,我們都知道這顆處理器的表現,已是較很多 Android 旗艦機優勝,安兔兔實測的評分更顯示,A11的總分達226,058分,比現時最高分數的 Android 手機 OnePlue 5 的 181,507 分高出逾 40,000 分!

安兔兔的實測顯示A11的性能實在強悍!

安兔兔的實測顯示A11的性能實在強悍!

相對 Android 手機採用外界,通常是高通 ( Qualcomm ) 的處理器,iPhone 的核心自 A4 開始都是 Apple 自己研發的,沒有如這個科技巨人般的科技研發能力,根本不可能自主研發一顆性能強大的處理器。這顆應用在iPhone X 、 iPhone 8和iPhone 8 Plus的全新處理器,再一次展現出 Apple 完美地由內到外控制整台 iPhone 設計的示範作。最讓人驚訝的,是 Apple 只憑一顆A11 ,控制了整部 iPhone 的多項功能,例如圖像、Face ID、iOS,甚至乎 AI (人工智能)等等。

一顆處理器可以做處理這麼多工作嗎?Apple 的答案是絕對可行的,A11早在 3 年前,即 iPhone 6 與 iPhone 6s 時代便已經開始研發,由 Apple 的 Hardware Technologies (硬體科技研發部門)副總裁 Johny Srouji 主導整個研發計劃,而 Worldwide Marketing (全球市場銷售)副總裁 Phil Schiller 則協助推廣給用家知道,這顆處理器強大之處。

Srouji 回憶說,在 3 年前,Apple甚至還沒有開始討論手機在AI及機器自我學習的應用層面。

可是,別誤會,Apple 強調他們絕不是處理器生產商,他們所做的一切,主是為了iPhone而已。換言之,iPhone 會有甚麼功能,他們便要讓處理器做到那一件事,亦即處理器要具有靈活性。Srouji 說:「每當計劃有改變時,我們要讓它成真。不能說,要回到 3 年前原本的計劃𥚃,你要這些功能?待個 5 年吧,5 年後我弄給你,這是沒可能的。」

全權 Apple 控制 硬體到軟體掌控手中

節能是 A11 一個極大的任務,是否真的能夠比 A10 省掉 70 % 的電源?

節能是 A11 一個極大的任務,是否真的能夠比 A10 省掉 70 % 的電源?

Srouji 坦誠A11是A10 Fusion為基礎再改良強化的。由於A10 Fusion本身已經內置了高效能的處理核心, 4 核心亦同時能夠協作。這顆處理器本來已經擁有極高效能,甚至有說法指,可以與當時的 Intel 筆記型電腦的處理器相題並論。 Apple一向不追求無止境的核心,雖然A11是他們的首款 6 核心處理器,可是重點是在於透過使用 10nm 製程達至節能。據Apple資料,A11 是較A10節省達 70% 的能源,這是一個頗驚人的數字,對於現時還未有效解決手機電池容量的方法而言,透過這些方法節能,始終是最有效的。

除了節能,A11 還有甚麼個人之處?回想起來之前在談AI和 機器自我學習 的話嗎?Apple將全新的引擎Neural Engine內置了進去,此外,更放棄了使用獨立的圖像處理器,直接在 A11 執行圖像,新的Graphics Engine亦因而被加入。換言之,連圖像處理器,Apple都不再需要外求。至此,整部 iPhone,由硬體到軟體,全都在 Apple 的巨大操控之下。「這可不是玩樂高 ( Lego ) 併湊上去就能完事,而是由一整隊團隊合力研發的。」Phil Schiller 如是說。

這樣的作法,凸顯了濃厚的 Apple 風格。

Neural Engine 在處理器注入 AI 靈魂

Neural Engine 直接翻譯就是神經引擎,其實是A11內專門有機器學習演算法 (Specific machine learning algorithms)的核心,主導Face ID、動態Emoji ( Animoji ) 和 擴增實境 ( Augmented Reality )  Apps 等等,而這些功能全都是需要交由 AI 、機器學習、CPU 和 GPU 的共同協作,就像神經網絡般,互相連結緊扣,這個正是 Neural Engine 的重點。

Apple 不斷說 iPhone X 是未來,在談的並不是甚麼無邊框屏幕、或甚麼無線充電。而是 AI 的重要性,在未來主導手機的發展方向。

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